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Sunday, July 21, 2024

勞斯萊斯 120 週年「傳奇車型」40/50 H.P. 車型 Silver Ghost


1906年,勞斯萊斯成立僅三年,就面臨愈來愈受歡迎而帶來的挑戰:由於市場對勞斯萊斯汽車的需求量巨大,其產品陣容迅速從最初的雙缸10 H.P. 車型迅速擴展到三缸15 H.P.、四缸20 H.P.和六缸30 H.P. 車型。Henry Royce甚至創造了史上第一部搭載V8引擎乘用車,因為其3.5升引擎受當時英國法例規定車輛最高時速在每小時20英里以下的限制,又被稱為「Legalimit」。這款車型僅生產了三輛,也是勞斯萊斯唯一一款未被保存至今的車型。勞斯萊斯車型的多樣化激增反映了當時整個豪華汽車行業的急速發展,激烈的市場競爭令汽車製造商不斷追逐更加細分的客戶群。

然而,對於勞斯萊斯來說,這卻帶來了重大的生產困難,因為許多零件在車型之間無法互換。Henry Royce持續改進產品的做法令人欽佩,即使是對最小的零件也不會妥協。這造成了不同生產序列的車型之間,甚至是同一生產序列的車型之間都存在差異,往往只有極少數的幾輛汽車是完全相同的。


與幾乎所有製造工程一樣,更多的複雜性和可變性意味著成本的提升。這對極具商業頭腦的總經理Claude Johnson來說是極需解決的問題。他認為應進行徹底的變革,並建議品牌將全部生產精力集中在製造一款車型上。Charles Rolls欣然同意,但堅持這一款車型應該定位於市場的最頂級,因為勞斯萊斯已經在市場上贏得了最好的汽車的聲譽。

儘管Charles Royce是一位堅定的完美主義者和不懈的創新者,但他同時也是一位務實主義者。他了解同事們單一車型的構思後,適時地創作出一款全新車型,即勞斯萊斯40/50 H.P. 車型。

與20世紀50年代之前的所有勞斯萊斯車型一樣,勞斯萊斯40/50 H.P. 車型是一款「滾動底盤」,客戶委託獨立車身製造商在該底盤的基礎上製作車身。該底盤的核心是一個全新的六缸7036cc引擎(自1910年起,汽車引擎的排氣量提升至7428cc)。Charles Royce突破性地採用兩組各三個氣缸的引擎設計佈局,結合仍被現代汽車製造商廣泛運用於曲軸上的諧波減震器,有效地消除了當時一直影響六缸引擎由共振頻率引起的振動問題。


光是這項技術成就就足以賦予勞斯萊斯40/50 H.P. 車型非凡的歷史意義。同時,Claude Johnson天資卓著的行銷能力確保了它的不朽地位。當勞斯萊斯40/50 H.P. 車型推出時,新車型是依據其功率徵稅的。這意味著售價較高的汽車比價格較低的汽車需承擔更高的稅款。而由於當時英國市場上許多馬力較大的汽車均為進口產品,因此該稅收也有助於保護本地汽車製造商。

為了給這些稅收提供通用計算標準,英國皇家汽車俱樂部(RAC)制定了「馬力稅收評級」。這項標準並不是依據引擎的實際輸出功率計算稅收,而是透過一個基於三項引擎數值的數學公式計算。以當時的英制單位來表示更顯深奧:假設機械效率為75%;氣缸平均壓力為每平方英吋90磅;活塞平均速度為每分鐘1,000英尺。由於不同引擎的機械效率各不相同,因此實際上最終得出的結果幾乎完全是任意的。然而這標準仍被製造商及政府官員所採用。根據這個計算公式,勞斯萊斯的新款引擎被皇家汽車俱樂部評定為40馬力,而實際上它的功率為50馬力。因此,該車在推出時被命名為「40/50 H.P.」車型,令客戶既能夠知道他們所需要支付的稅額,也可以對車輛實際的動力水平有所了解。


身為工程師,Charles Royce或許對這種功能性的命名方式感到十分滿意,但Claude Johnson卻認為這種命名方式缺乏特色、共鳴、浪漫及魅力,自然無法恰當地形容一輛如Charles Royce所設想般令人神往的頂級汽車。因此,大約50輛早期的勞斯萊斯40/50 H.P. 車型被Claude Johnson或車主們冠以更恰如其分的名字。在一個靈感的時刻,Claude Johnson將底盤編號為60551的第12輛勞斯萊斯40/50 H.P. 車型命名為「Silver Ghost」,以致敬其舒適靜謐及絲滑平穩的駕駛體驗。

Silver Ghost被塗上銀色車漆,並配備鍍銀飾件,在勞斯萊斯的車展中廣泛展出。自此之後,Silver Ghost成為勞斯萊斯40/50 H.P. 車型更加廣為流傳的名稱,並一直沿用至今。

然而,底盤編號60551的Silver Ghost不僅僅是一件展品。在公路上,它主導了一系列艱難卓絕、備受矚目的耐久挑戰賽,這些賽事代表了當時汽車運動的巔峰,因此也是Claude Johnson不遺餘力地宣傳推廣的核心內容。在這過程中,Silver Ghost或許比其他任何早期車型更能樹立勞斯萊斯在卓越性能和工程設計方面的國際聲譽。
Silver Ghost的非凡成就始於1907年的蘇格蘭耐久挑戰賽(Scottish Reliability Trials),Silver Ghost在這賽事中共行駛了約2,000英里,期間沒有發生過故障,唯一的時間延誤為花費了一分鐘重新打開關閉的燃油開關。緊接著,它又馬不停蹄地行駛了15,000英里,除星期日以外日夜兼程,創下了連續行駛的全新世界紀錄。
1911年,源自於自己力臻完美的不懈追求,以及Claude Johnson持續的宣傳推廣,Charles Royce推出了全新Silver Ghost。該車同時被稱為「倫敦—愛丁堡」(London to Edinburgh) 車型,專為英國皇家汽車俱樂部的標誌性耐久挑戰賽設計,需於兩座首都城市之間往返行駛近800英里。在高速公路尚未興起的年代,這條路線幾乎全部由路面較差的A級和B級公路組成;且為了增加挑戰性,參賽車輛需於賽事期間一直鎖定在最高擋位行駛。

底盤編號1701的Silver Ghost以每小時19.59英里的平均速度贏得比賽,其燃油效率達到當時前所未聞的超過每加侖24英里。為了證明這輛車沒有經過任何改裝,它在比賽後不久進行的半英里競速比賽中取得了每小時78.2英里的成績;同年晚些時候,配備輕質流線型車身、底盤編號1701的Silver Ghost在薩裡郡充滿傳奇色彩的布魯克蘭賽道(Brooklands Motor Circuit)上取得了每小時101.8英里的成績,成為勞斯萊斯歷史上第一輛時速超過100英里的車型。


事實上,細數勞斯萊斯40/50 H.P. 車型在競速賽事中最輝煌的時刻,不得不提1913年於奧地利舉行的阿爾卑斯挑戰之旅(Alpine Trials)。由三輛Silver Ghost組成的「廠隊」和一輛私人賽車參賽,各車輛均進行了針對性調校,以滿足高速耐力賽事中所需的嚴苛要求。最終,勞斯萊斯斬獲了第一名和第三名的佳績。客戶隨即要求Silver Ghost配備同樣高度的性能,於是勞斯萊斯推出了參賽車型的量產版本,綽號為「阿爾卑斯之鷹」的Continental。隨後,勞斯萊斯Continental在首屆西班牙大獎賽上取得了里程碑式的勝利,由勞斯萊斯新任命的西班牙代理商Don Carlos de Salamanca駕駛,並以3分鐘的優勢奪冠,幫助勞斯萊斯進入長期被法國品牌佔據的西班牙市場。

這些無懈可擊的表現,再加上Silver Ghost車名所喻示的靜謐、平穩的駕駛特性,確保了該車型贏得「世界上最好的汽車」的美譽。Silver Ghost為勞斯萊斯帶來了空前的商業成功,在1907年至1925年間,勞斯萊斯在英國共生產了6,173輛Silver Ghost,並在位於馬薩諸塞州斯普林菲爾德(Springfield Massachusetts)的美國工廠生產了1,703輛。


由於生產週期較長,產量相對較大,Silver Ghost成為勞斯萊斯早期車型中現存數量最多的車型之一。這種不為時光侵蝕的能力再次印證了Charles Royce優異的工程技術及品牌備受讚譽的製造品質。而更令人感到驚喜的是,其中一些車型至今仍能充分發揮其最初的卓越性能表現。2013年,47輛Silver Ghost(包括最初參賽車隊中的一輛賽車)再次駕駛了1913年阿爾卑斯挑戰之旅的1,800英里賽程;2021年,底盤編號1701的Silver Ghost則再次刷新了倫敦至愛丁堡挑戰賽的比賽紀錄;且如同110年前一樣,這輛Silver Ghost始終保持在最高擋位上風馳電掣。

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